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유럽과 서아시아가 원산지이고 채소로 널리 재배한다. 줄기는 가지가 많이 갈라지고 높이가 90∼120cm이며 전체에 털이 없다. 뿌리에서 나온 잎은 타원 모양이고 크며 가장 큰 잎의 길이가 20∼35cm, 폭이 25∼39cm이다. 줄기에 달린 잎은 점차 작아지고 윗부분에 달린 잎은 밑 부분이 화살 밑 모양으로 줄기를 감싸며 양면에 주름이 많고 가장자리에 불규칙한 톱니가 있다.


꽃은 6∼7월에 노란 색으로 피고 가지 끝에 두상화(頭狀花:꽃대 끝에 꽃자루가 없는 작은 꽃이 많이 모여 피어 머리 모양을 이룬 꽃)가 총상꽃차례를 이루며 1개씩 달리고 전체 모양이 산방꽃차례를 이루며 가지에 포가 많이 달린다. 총포는 원통 모양이고, 총포의 조각은 기와 모양으로 포개지고, 바깥쪽 조각은 짧으며 안쪽으로 갈수록 점차 길어진다.


열매는 수과이고 모가 난 줄이 있으며 끝에 긴 부리가 있고 그 끝에 흰색의 관모가 낙하산 모양으로 퍼져 있다. 많은 품종이 있으며 꽃줄기가 나오기 전에 잎을 따서 식용한다. 한방에서는 뿌리를 제외한 식물체 전체와 종자를 약재로 쓰는데, 식물체는 소변 출혈과 산모의 젖이 부족할 때 효과가 있고, 종자는 고혈압과 산모의 젖이 부족할 때 물을 넣고 달여서 복용한다.


상추는 재배 역사가 매우 오래 되어 기원전 4500년경의 고대 이집트 피라미드 벽화에 작물로 기록됐으며, 기원전 550년에 페르시아 왕의 식탁에 올랐다는 기록도 있고, 그리스·로마 시대에 중요한 채소로 재배하였다고 한다. 중국에는 당나라 때인 713년의 문헌에 처음 등장하고, 한국에는 연대가 확실하지 않으나 중국을 거쳐 전래되었으며, 중국의 문헌에는 고려의 상추가 질이 좋다는 기록이 있다.


현재는 한국·중국·일본·미국·영국 등 넓은 지역에서 재배되는데, 재배되는 상추는 품종이 많이 분화되어 크게 결구상추(var. capitata), 잎상추(var. crispa), 배추상추(var. longifolia), 줄기상추(var. asparagina)의 4가지 변종으로 나뉜다. 한국에서는 주로 잎상추를 심으나 최근에는 결구상추도 많이 심고, 경기도와 경상도에서 많이 재배한다.


상추는 주로 샐러드나 쌈을 싸 먹는데 이용되고 겉절이로도 먹는다. 비타민과 무기질이 풍부하여 빈혈 환자에게 좋으며, 줄기에서 나오는 우윳빛 즙액에 락투세린과 락투신이 들어 있는데, 이것이 진통과 최면 효과가 있어 상추를 많이 먹으면 잠이 온다.


상추에 들어 있는 당류는 대부분이 포도당인데 설탕과 과당이 들어 있다.유리 아미노산으로 로이신과 발린이 다른 채소보다 많으며, 라이신 ㆍ 티로신 ㆍ 페닐알라닌 ㆍ 알라닌도 비교적 많다. 채소 치고는 비타민 C가 적고, 향기 성분은 알파 ㆍ 아미노 ㆍ 낙산황산염이 주성분이다.

사과산(0.1%)과 구연산(0.02%)이 있으며, 감칠맛 성분으로 아테닐산이 들어 있다.
상추에는 정신안정과 진정작용이 있어 사소한 일에 마음 상해 두통이 생길 때에는 상추로 생즙을 내어 마시면 효과가 있다.


♠ 스트레스를 받으면 체내에서 비타민 C가 많이 소모된다. 따라서 혈관이 노화하고 신경도 불안정해지고 근육엔 피로물질이 쌓인다. 따라서 스트레스를 받으면 불안정해진 신경 탓에 쉽게 짜증이 나고, 체내에 열이 쌓여 구취 또한 심해지고 몸이 붓는다. 이때 사과산과 구연산이 풍부하게 들어있는 상추가 좋다. 날로 먹어도 좋고 즙을 내어 먹어도 좋다. 산후 스트레스로 모유 분비가 적고 젖몸살이 날 때도 효과가 있다
♠ 식욕을 돋우며 잠을 잘 이루지 못하는 사람에게 수면제 역할을 하는데 그 성분은 락튜카리륨으로 알려저 있다.
♠ 불면증 ㆍ 황달 ㆍ 빈혈 ㆍ 신경과민 등에 날것으로 먹으면 좋고, 누런 이를 희게 한다.
♠ 젓이 잘 안 나올 때 즙을 내어 먹고, 담이 결리는 데도 잎을 환부에 부치면 효험이 있다.
♠ 타박상에도 싱싱한 잎에서 얻은 즙을 바르면 좋고, 피를 깨끗하게 하는 정혈제로도 좋다.
♠ 편도염 : 상추의 뿌리를 질솥에 넣고 검게 구워서 가루 내어 붓뚜껑이나 보리짚대 같은 구멍 끝에 넣고 목구멍에 불어넣는다.


※ 영양성분 함량 : 수분 93.4%, 단백질 2.2g, 탄수화물 3.1g, 칼슘 106mg, 인 26mg, 철 4.7mg, 비타민 A 4480.I.U. C 6mg.

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